Covid-19 kan permanent have sat amerikanske kræftscreeninger tilbage
Covid-19 kan permanent have sat amerikanske kræftscreeninger tilbage

Covid-19 kan permanent have sat amerikanske kræftscreeninger tilbage

Steve Serrao, chef for gastroenterologi på et hospital i Moreno Valley, Californien, har lige gennemlevet den fjerde bølge af Covid-19 med omicron-varianten, der fejer over hele landet. Patienter i åndedrætsbesvær fyldte igen hospitalets senge.

Men det er en anden bølge, en som er begyndt at sive ind, men som stadig er et stykke vej fra toppen, som Serrao bekymrer sig mest om. Han frygter, at de forsinkede diagnoser af forskellige kræftformer og andre kroniske, livstruende sygdomme — resultatet af Covid-19’s forstyrrelse af rutinetjek og screeninger — bliver den næste krise, der overvælder det amerikanske sundhedssystem.

“Vores næste stigning vil være fremskreden kronisk sygdom,” fortalte Serrao mig over telefonen. “Det bliver den næste bølge af patienter, der overvælder vores system. Jeg tror ikke, vores systemer er klar.”

Covid-19-pandemien gav et knusende slag for de forebyggende tjenester, der kan fange potentielle helbredsproblemer, før de bliver livstruende. Screeninger for flere større kræftformer faldt betydeligt i løbet af 2020, ifølge en undersøgelse offentliggjort i december 2021 i tidsskriftet Kræft. Koloskopier faldt med næsten det halve sammenlignet med 2019, prostatabiopsier med mere end 25 procent. Nye diagnoser faldt med 13 procent til 23 procent, afhængigt af kræften – ikke fordi der var mindre kræft i verden, men fordi mindre af det blev opdaget. Efterslæbet af screening voksede stadig ved udgangen af ​​2020, ifølge denne nylige undersøgelse, omend i et langsommere tempo.

“Jeg tror, ​​vi er absolut på ukendt territorium,” Brian Englum, en kirurg ved University of Maryland, der var medforfatter til den nye Kræft studere, fortalte mig. “Der er ingen eksempler, jeg kender, hvor vi har set tallene ændre dette dramatisk.”

Frygten blandt læger er, at pandemiens forstyrrelse af kræftscreeninger og andre forebyggende foranstaltninger ikke bare vil være et blip, selvom et blip ville være slemt nok i sig selv: Når kræft bliver diagnosticeret sent, er det mindre sandsynligt, at en patients læger kan gribe ind. , og patienten er mere tilbøjelig til at dø. Selv en fire ugers forsinkelse i diagnosen er forbundet med en 6 til 13 procent højere risiko for død.

Men de frygter også, at de udeblevne screeninger vil føre til en mere permanent afbrydelse mellem patienter og sundhedssystemet. Forskning har fundet at når patienter mister deres primærlæge, har de en tendens til det ende mere på hospitalet, med mere alvorlige helbredsproblemer. Folk, der har sprunget over aftaler eller ikke har fået screeninger eller pleje, kan være mindre tilbøjelige til at søge det i fremtiden, og problemerne kan forværres.

Det kan tage år, før konsekvenserne bliver tydelige. Før pandemien stillede nogle læger spørgsmålstegn ved, om USA muligvis udfører for mange screeninger. Men landet bliver nu tvunget til at gennemgå et utilsigtet naturligt eksperiment med mindre screening, et med tusindvis af liv på spil. Den sideløbende skade fra en pandemi, der har dræbt mere end 900.000 amerikanere, kan vokse endnu mere.

“Vi kan være år inde i det her, før vi ved, at der er et problem,” sagde Englum, “og vi har allerede mistet en masse mennesker.”

“Hvor mange af disse sager findes derude? Ingen ved.”

Serrao beskrev en af ​​sine patienter som en latinamerikansk mand i 40’erne. Da han første gang bemærkede blødning i begyndelsen af ​​2020, talte patienten med sin primære læge, som fortalte ham, at det kunne være hæmorider, sagde Serrao. Primærlægen erkendte, at det ville være umuligt at få en kræftscreening med kort varsel, fordi de lokale hospitaler var så belastede med Covid-19. Og patienten frygtede, at han kunne blive syg, hvis han tog på hospitalet.

I sidste ende gik der 18 måneder, før patienten søgte en koloskopi. Han blev diagnosticeret med, hvad der på det tidspunkt var fremskreden endetarmskræft, sagde Serrao.

Hvis manden var kommet ind med det samme, sagde Serrao, kunne han have været kræftfri efter en simpel fjernelse af polypper. I stedet kæmper lægen og hans team nu mod kræft, der er flyttet ind i andre dele af patientens krop. Hans udsigter er meget værre, end det ville have været, hvis kræften var blevet fanget tidligere.

“Hvor mange af disse sager findes derude? Ingen ved det,” sagde Serrao.

Serraos patient havde den ulykke at bemærke symptomer midt i den største forstyrrelse af medicinsk behandling i amerikansk historie – en, der ramte kræftscreeninger særligt hårdt. I april 2020, da mange hospitaler aflyste tjenester for at forberede sig på den forventede stigning i Covid-19-patienter, faldt antallet af koloskopier med 93 procent. Derefter, efter et kort opsving, strakte vinterbølgen i slutningen af ​​2020 hospitalerne og tvang dem til at begrænse tjenesterne. Ved årets udgang var der udført 133.231 færre koloskopier i 2020 sammenlignet med 2019-baseline, 62.793 færre CT-scanninger af brystet og 49.334 færre fækale blodprøver.

En apotekstekniker sender varer til en sygeplejerske fra et sterilt område på James Graham Brown Cancer Center i Louisville, Kentucky, den 2. april 2021.
Jon Cherry/Getty Images

“Frafaldet i screeninger har fået mig til at blive født på ny med hensyn til vigtigheden af ​​screening,” fortalte John Marshall, chef for onkologi ved Georgetown University Hospital, mig. “Vi ser mere avancerede diagnoser og mennesker, der præsenterer sig på et stadium, hvor de ikke længere kan helbredes.”

Det vil tage måneder, før efterslæbet er ryddet op. Carrie Saia, den administrerende direktør for et samfundshospital i Holton, Kansas, fortalte mig, at en af ​​hendes facilitets gastroenterologer var blevet rekrutteret af et større Kansas City-hospital til at “skue fra klokken 7 om morgenen til når som helst om natten, uden at lave andet end scopes.”

“De er 1.000 mennesker bagud og efterslæbte lige nu,” sagde Saia. “En vis procentdel ud af disse patienter vil få kræft i vækst.”

Og arbejdet på at rydde det efterslæb afføder et nyt efterslæb. Patienter, der netop nu søger en screening, får sværere ved at få tider. Marshall sagde, at han kendte til patienter, der først oplevede symptomer i september, blev anbefalet til en screening af deres læge, men som stadig ikke kunne få en tid i december, fordi der er så mange patienter, der har brug for koloskopier, MR’er og andre screeningsprocedurer .

Covid-19 førte til direkte rationering på overvældede hospitaler sidste sommer; de var ude af stand til at tage patienter med akutte medicinske nødsituationer og kunne ikke finde en anden facilitet til at tage dem. Men denne mere subtile form for rationering – at forsinke nødvendige ydelser i flere måneder, fordi efterslæbet er vokset så stort – tager også sin vejafgift og tvinger læger til at træffe svære valg om, hvilke patienter de skal prioritere.

“Alt er sværere,” sagde Marshall. “Vi har været nødt til at træffe afvejninger og prioriterede beslutninger om, hvem der får behandlingen før den anden person, beslutninger, vi aldrig ville have skullet træffe.”

Covid-19’s afbrydelse af det amerikanske sundhedsvæsen vil sandsynligvis uddybe ulighederne

Serrao praktiserer ved Riverside University Health System i San Bernardino County, omkring halvanden times kørsel fra Los Angeles centrum. Omtrent to tredjedele af hans patienter er sorte, latinamerikanske eller asiatiske/Stillehavsøboer. Næsten alle af dem har statsforsikring, enten Medicare eller Medicaid.

Sorte amerikanere allerede oplever en højere forekomst af og en højere dødelighed af tyktarmskræft end hvide amerikanere. Sorte og latinamerikanske patienter har også en tendens til at blive diagnosticeret med mere avanceret lungekræft end deres hvide jævnaldrende, de har højere dødelighed af brystkræft, og de modtager færre prostataundersøgelser. På hvert trin, fra forebyggende screeninger til dødsrater, eksisterede der allerede forskelle.

“De har allerede sundhedsmæssige forskelle på en god dag,” fortalte Serrao mig. “De sidste par år har sat dem flere år tilbage. Tilbageslaget er ret dybt.”

I løbet af pandemien kæmpede Serraos praksis for at lave et indhug i efterslæbet. Ligesom de ville få noget momentum, ville en anden bølge af Covid-19 afbryde deres fremskridt.

I januar sidste år blev GI-enheden på hans hospital omdannet til et opvågningsområde for patienter, der fik strålebehandling og andre kræftbehandlinger, fordi overløb Covid-19-patienter var i det rum, der normalt var reserveret til onkologisk helbredende patienter. Som et resultat kunne han og hans team ikke udføre nogen screeninger.

Det var et nødvendigt skridt – topprioriteten var at opretholde behandling for patienter, der allerede var diagnosticeret med kræft – men det krævede udsættelse af screeninger for at identificere nye kræfttilfælde. Efterslæbet blev større.

“Jeg er næsten sikker på, at der er befolkningslommer derude, som har store forskelle med kræft, som vil dukke op i det næste år, to år, tre år med mere fremskredne kræftformer,” sagde Serrao, “og det er på grund af forstyrrelsen i sundhedsvæsen.”

En læge sidder ved siden af ​​en stor skærm og viser billeder af brystvæv indsamlet via mammografi.

Som svar på et fald i screening af mammografi under pandemien oprettede Dr. Constance Lehman, vist her på Massachusetts General Hospital i Boston i juli 2021, et program for at gøre mammografi lettere ved at sikre, at alle opfølgende tests kan udføres gjort på én dag.
Craig F. Walker/The Boston Globe via Getty Images

USA vil leve med nedfaldet af forsinkede kræftscreeninger i årevis

Det problem bliver måske kun værre med tiden. Englum fortalte mig, at en af ​​de mere bekymrende implikationer af deres resultater er, at kræftscreeninger ikke vendte tilbage til deres præ-pandemiske normale ved udgangen af ​​2020.

Det var ikke en to- eller tre måneders blip under det værste udbrud. Ved årets udgang lignede faldet i fremvisninger mere og mere et permanent tilbageslag. Det er det samme problem, vi ser med rutinevaccinationer: folk, der missede deres skud og ikke indhenter det, selvom vi går ind i en ny post-covid-normal.

“Hvad vores undersøgelse viser, er ikke kun, at vi ikke gjorde op for blip, vi kom ikke engang tilbage til baseline ved udgangen af ​​2020,” sagde Englum. “Vi blev ved med at tabe terræn.”

Det amerikanske sundhedssystem kæmpede før pandemien med at styre folks pleje i tide. Det kræver at have et etableret forhold til en primærlæge – hvilket færre og færre amerikanere gør – og derefter holde sig på tidsplanen med anbefalede forebyggende screeninger som koloskopier og mammografi. Fra 2018, ifølge en føderal undersøgelsekun 8 procent af amerikanerne modtog alle de forebyggende tjenester, der anbefales til dem.

Amerikanerne har nu gennemlevet to år, hvor deres primære plejepraksis muligvis var blevet lukket, permanent eller midlertidigt. Hospitalerne, hvor de ville have fået en koloskopi, udskød disse ikke-emitterende procedurer. Nogle af dem har måske været bange for at gå til lægen eller hospitalet, velvidende at en meget overførbar virus var på fri fod.

Det gør kun udfordringen med at få folk til at holde styr på deres sundhedsvæsen sværere. Læger bekymrer sig om, at folks vaner kan blive permanent ændret af pandemien – og ikke til det bedre.

“Jeg er bange for, at når folk først kom ud af den vane, så de ikke et øjeblikkeligt problem,” fortalte Englum mig. “Så siger de,” Nå, jeg har ikke set min læge i seks måneder eller et år, og der skete ikke noget. Jeg har det fint.’ De er bare ude af vanen. De mistede rutinen.”

Det betyder, at sundhedssystemet flyver i blinde. Medmindre folk vender tilbage til vanen med at få deres anbefalede screeninger, vil læger miste terræn hvert år med at identificere patienter med alvorlige lidelser eller med risiko for at udvikle dem. Det ville begrænse deres evne til at komme foran nye sundhedsproblemer, før de bliver kroniske eller endda livstruende.

I teorien, påpegede Englum, kunne dette også være en mulighed for at lære, om de nuværende retningslinjer for screening faktisk er passende. Hvis der skulle gå 10 år, og der ikke var nogen nævneværdig stigning i kræftdødelighed, for eksempel, kunne vi måske revidere vores anbefalinger for koloskopier fra hvert 10. år til hvert 12. Pandemien ville have givet beviser for, at en sådan forsinkelse ikke udgør en stor risiko på befolkningsniveau.

Den slags reevaluering sker på tværs af sundhedssystemet. Sygeforsikringsselskaber overvåger resultaterne for patienter, der forsinket nyrebehandling på grund af Covid-19. De holder øje med eventuelle negative virkninger, men også efter modsvarende beviser, der kan indikere, at den savnede behandling faktisk var unødvendig.

På alle niveauer har pandemien tvunget til et naturligt eksperiment i, hvad en forstyrrelse af den sædvanlige behandlingsplan betyder for patientforløbet. Vi kommer til at lære meget, om vi kan lide det eller ej. Risikoen er, at disse lektioner vil komme til at koste tusindvis af liv.

For bagsiden af ​​det optimistiske scenarie er, at vi om 10 år vil se kræftdødeligheden stige som følge af forsinkede screeninger.

“På det tidspunkt,” sagde Englum, “har du mistet muligheden for at behandle så mange tusinde mennesker.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.